周宏偉:Neo 2是國內VR玩家的優選,VR游戲機是堅定不移的大戰略

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Neo 2是戰略大方向

映維網 2020年03月07日)在今年的美國消費者電子展CES上,AR/VR技術廠商Pico亮相了旗下最新旗艦6DoF一體式VR產品Pico Neo 2。該產品將于3月16日在京東、天貓Pico官方旗艦店正式開始預售,并將于3月25日正式發售。

Neo 2可以說是Pico公司的一次魄力押注,公司自稱2019年的投入大部分都是在Neo 2上。這家有200多名軟硬件研發人員的新創公司,在2019年有150多名工程師是在圍繞Neo 2工作。近期,映維網有幸采訪了Pico創始人兼CEO周宏偉先生,并了解到了更多相關信息,包括Pico Neo 2背后的研發、當前的生態以及未來的戰略規劃等。

希望這次的訪談內容能夠幫助有興趣的讀者更全面地了解Pico公司以及他們的最新產品Neo 2。

1. Neo 2是戰略大方向

周宏偉首先分享了他對近期VR未來發展的看法,他認為VR的市場信息越來越明確了——以游戲內容驅動的游戲終端體驗是VR未來幾年的主流方向,包括一體式VR、主機/PC VR。但他認為,基于傳統游戲主機生態的方向可能不是很適合新入從業者和新生創業公司,畢竟格局已經牢不可破,而以Oculus Quest、Pico Neo 2為代表的新形態VR游戲主機可能是一個大的方向(機會)。

發力新形態VR游戲主機也正是Pico的重點方向,周宏偉說:“這是我們重點在產品、技術、市場的布局大方向,包括內容生態。這是一個大趨勢,我們把這看成未來3~5年的趨勢,必須沿著這個趨勢走,并在這個趨勢下,不斷地完善產品,提升技術,同時完善內容,有更好的游戲內容。這個戰略方向不能動搖,因為這是一個明確的方向,往前走!”

稍微熟悉Pico公司的應該都知道,除了Neo系列,Pico還有3DoF一體式VR小怪獸Goblin系列產品線,而且在今年1月份的CES上還亮相了采用Pancake光學的3DoF輕薄眼鏡式頭顯。既然Neo 2那么重要,那么Pico又是如何去平衡小怪獸等不同形態的3DoF產品呢?

雖然當前這波VR浪潮已經發展了七八年,但VR的教育普及仍然是任重道遠,尤其是還需要去糾正曾經的糟糕產品給消費者留下的糟糕印象。周宏偉說,小怪獸系列及PanCake眼鏡系列這樣的形態的用戶粘性和長遠趨勢沒法跟Neo 2這樣的游戲主機比,但是他們在VR產業發展的過程中,特別是在普及和教育用戶上,也能滿足一部分用戶的需求。

除此之外,周宏偉還認為,新的社會市場發展趨勢也有望帶動小怪獸系列及PanCake眼鏡形態系列這樣的3DoF頭顯需求。他說,在5G和運營商的推動下,這樣的3DoF頭顯在短期內會有一個突增的市場,這是來自用戶、運營商以及整個5G產業推動的市場需求。

對比小怪獸及Pancake光學式眼鏡(3DoF頭顯)和Neo 2(6DoF頭顯),周宏偉表示Pico的落腳還是以Neo 2為重心,他說:“Goblin系列,Pancake光學小眼鏡系列,或者說3DoF系列,隨著時間及整個潮流的發展,是一個非常有效的補充。但在戰略上,Neo 2才是未來的大方向。”

2. Neo 2是國內玩家的優選

Oculus Quest開創了VR主機游戲新時代,但在國內使用Oculus Quest始終存在眾所周知的門檻,無法讓一大部分用戶體驗到優秀的VR體驗。Pico Neo 2作為緊隨其后的全新6DoF一體式VR產品,有望填補這塊空白,打開中國VR游戲主機市場,讓眾多中國玩家體驗到媲美Quest品質的無拘無束的高質量VR游戲體驗。

作為游戲主機,Neo 2瞄準的當然主要是游戲玩家,而要打開這個游戲市場,就意味著也需要從傳統游戲市場發展用戶,拿出信服誘人的開玩理由。在這次采訪中,周宏偉給出的理由是:VR固有的體驗維度提升,Neo 2硬件的優秀和舒適性,以及Neo 2的游戲內容庫和投入力度。

無論是電視、手機、電腦還是主機,我們大家都在尋找自己的娛樂工具,周宏偉相信,在傳統游戲玩家面前,VR的全新體驗維度會具有非常大的吸引力,這包括360度立體視覺體驗、手部控制交互體驗以及全身沉浸式體驗。

其實,VR固有的視覺、交互、臨場感等特性早已在PC VR上展現得淋淋盡致,但繁瑣不夠舒適的缺點卻消磨了很多用戶的熱情,而Oculus Quest、Pico Neo 2這樣的6DoF一體式VR則有望大大改善這種情況。周宏偉說:“從產品形態上來說,Neo 2已經擺脫了有線的束縛,是一個很大的優點。它佩戴也非常舒服,重量平衡的很好,用戶佩戴1~2個小時在游戲里是沒有太多的感覺,甚至我們自認為比Quest整個佩戴體驗也有一些提升。”

當然,光有好的體驗的游戲主機設備是遠遠不夠的,而Pico還希望能給其用戶持續提供豐富多樣的好游戲。周宏偉說:“我們對用戶做了一些調研,對于想購買這種游戲主機或者想玩VR游戲的人,其實更關注的是,到底能拿它玩什么游戲,有什么樣的好的游戲可以不停地玩。這部分也成了我們的一個重點和挑戰。所以,過去的6個月內,以及未來的相當長時間內,我們有且也將會集中我們的能力和資源,把更多更好的游戲引入到Neo 2平臺上來。”

綜合上面三個方面,周宏偉認為,Pico Neo 2 會是國內玩家現在最好的選擇,他說道:“簡單來講,Neo 2目前是國內最方便的VR游戲主機。如果你想買一個體驗最方便最好的,也能體驗最好的VR游戲的,Neo 2是最好的一個選擇。另外我們也會在Neo 2上提供越來越多更好的游戲給我們的用戶。Neo 2在國內來說,我覺得現在是必然之選,甚至是唯一之選。”

3. 持續為Neo 2引入優秀移動VR游戲

在談及Neo 2的游戲內容生態時,周宏偉坦白地說,要感謝Facebook/Oculus對整個VR產業和生態的推動,因為Facebook對整個VR產業生態的大投入,讓Pico成為其中的受益者之一,尤其是內容生態上的受益。

周宏偉說:“很坦白地說,為Pico Neo 2引入游戲,大部分找的都是Oculus Quest開發者或PSVR開發者,Quest更多,PSVR還相對較小。都是他們這樣的開發者,在逐漸把重心放到移動VR一體機的6DoF游戲上面來。去年9/10月份,我們樣機Ready的時候,我們發現市場上已經有很多開發者在做6DoF一體機的游戲了,我要感謝Quest對內容生態的推動。”

在前文中,周宏偉已經有提到說,在大約6個月前Pico就已經開始在努力為Neo 2引入優質游戲內容,估計Neo 2上市時就會有15~20款優秀的6DoF的游戲同步首發。周宏偉也強調,在未來的相當長時間內,還會集中Pico的能力和資源,把更多更好的游戲引入到Neo 2平臺上來,有信心每個月能新增5款左右高質量6DoF游戲,一年后期望會實現上百款6DoF游戲。

周宏偉的這種信心可能更多地是源于Oculus Quest的發展勢頭以及Pico Neo 2為Oculus Quest開發者提供的新市場機會。

周宏偉說:“這些開發者拿到Neo 2后還是很興奮的,至少他們會覺得,除了Quest以外,他們還有另一個很好的硬件平臺選擇。特別是在中國市場,他們能有一個合作伙伴,可以去推動他們6DoF游戲的大眾用戶市場。我們發現,很多好的6DoF游戲內容都是很正面很積極地開始了跟Pico的合作。”

對于未來Neo 2游戲內容的引入工作,周宏偉不希望為堆量而堆量,而堅持采用“品質策略”,要同樣具備Oculus Quest的內容品質水準。周宏偉認為,在當前VR游戲主機的發展早期階段,每個月實現5款精選高品質游戲內容已經是不錯的成績。但周宏偉同樣也有信心,只要緊跟Oculus Quest,就會盡快提高這個數字,并說今年下半年應該就會有一個更好的數據出來,會有更多好游戲出現在Neo 2上。

周宏偉說:“我們比較有信心保證,但不想太夸大。我覺得是有這樣的趨勢,好游戲內容的數量在加速。Quest銷量非常好,很多游戲開發者都在開發6DoF游戲。我覺得到下半年應該會有加速過程。”

4. 為Neo 2精選PC VR游戲

除了移動VR游玩體驗,已經嘗鮮過Neo 2的行業人士很受欣賞的另一個特性是基于Steam的PC VR游玩體驗,即通過無線串流技術可以用Neo 2暢玩Steam VR游戲。周宏偉分享說,很多專業PC游戲廠商和合作伙伴對Neo 2的無線PC VR串流體驗感到非常吃驚滿意。

目前,Steam上大部分VR游戲都是為HTC ViveOculus Rift開發,在控制交互操作上也是根據這兩款頭顯去設計了,而這會導致你用其他VR頭顯去開玩這些游戲時,或多或少會存在不同程度的兼容性問題。輕度的兼容性問題可能并不會太影響你的游玩體驗,但如果存在嚴重的兼容性問題,可能會誘發暈動癥,出現眩暈等不舒服癥狀。

周宏偉說:“因為那些游戲不是給一體機開發的,而是給PC VR開發的,它自然而然就有一些兼容性問題,涉及到身體的高度、手柄的高度、頭戴的高度,還包括場景里模型的對應、延時的對應等。“

面對兼容性問題,Pico希望通過技術支持和深度測試來處理該問題,包括系統和軟件上的調整支持,以及兼容性很好的游戲推薦清單。Pico計劃通過論壇、銷售渠道、網站、手機助手等向其用戶推薦這個清單。

周宏偉繼續談論兼容性說道:“這些問題只能靠我們系統級和軟件級的微調去解決。我們也會把我們測試過的認為兼容性很好的游戲優先推薦給告訴我們的用戶。因為PC游戲特別多,我們也是先挑一些主流的、體驗好的、大眾的游戲,先把這些適配和兼容性做好,同時把相應的清單給我們的消費者。我們需要一步一步地去把兼容清單游戲支持越來越多。”

但有了清單也不是萬能了,用Neo 2玩Steam VR游戲還受限于玩家自身的環境,主要是網絡環境。所以要用Neo 2玩Steam VR游戲用戶還要特別注意這個問題。

針對復雜不可控的玩家網絡問題,周宏偉警告說:“連PC體驗還很受限于家里網絡環境,特別是路由器環境,包括家里WiFi設備的多少。因為涉及不同的PC,不同PC里面的WiFi軟件或版本。其實,在廣泛兼容性和適應性上,Neo 2還有完善和提升的空間,我們的工程師還在提升和改善。”

5. Neo 2的成本與價格

Pico Neo 2的最終定價是我比較關心的點之一,雖然Pico Neo 2的價格很快就會公布,但在這次采訪中我并沒有得到確切的Pico Neo 2的價格,不過周宏偉分享了Pico在定價上的平衡和考量,并表示公司內部也有不同的聲音,有的覺得哪怕虧錢也要定便宜點,但也有的覺得國內沒啥競爭對手可以定高一點。

“我們的定價權衡了消費者能夠接受的價格,另外也確實有當前Neo 2的整體成本,對Pico來說我們現在還是靠硬件要賺點錢。”周宏偉如是說到:“Pico產品都不是以高毛利來做市場,但我們也是有一定的毛利。相對來說,整體成本要比小怪獸系列要高很多,所以這個定價可能并不滿足所有大眾消費者,而是一些核心的。可能對小白用戶來說,的確是稍微有點貴。”

當然,我們也不能指望Pico能跟Facebook一樣虧本賣硬件,畢竟Pico只是一家需要賺錢的創業公司,而Facebook是一家市值5000億美元的超級巨無霸。

我嘗試用Pico Neo 1來旁敲Pico Neo 2的價格,周宏偉告訴我說,要比Neo 1 3DoF版貴一點,但要比Neo 1 6DoF版便宜很多,而且前者發售價是3999元,后者發售價是5299元。據此,我預計Neo 2的售價極大可能會在4000~4500之間。

相比Neo 1,Neo 2的配置有了全面的提升,包括屏幕、存儲空間、處理器、電磁6DoF技術等,也意味著成本的提升。Pico Neo 2搭載高通驍龍845移動VR平臺,配備4K Fast-LCD顯示屏,提供了128GB存儲空間。

另外對比Oculus Quest,當前從亞馬遜海淘128GB版Oculus Quest回國(驍龍835平臺,3K OLED顯示屏)的總成本約在4400元~5000元之間,當然Quest可以選擇更便宜的64GB版,海淘總成本約在3600元~4200元。

6. 為Neo 2加大開發者扶持力度

除了為Neo 2持續引入優秀內容,Pico還希望通過扶持的方式去培養更多優秀內容。周宏偉說,雖然Pico有對個別開發者進行贊助支持,但不是系統性的,而現在為了Neo 2生態,Pico需要系統性地去贊助和推動開發者開發6DoF內容。周宏偉表示,最早有望在今年下半年公布更多信息。

周宏偉說:“我付費贊助一下,你把內容分給我,這樣其實不夠系統。跟高通XR挑戰賽的合作某種層面來說,其實是一個系統性的東西,但這畢竟是高通平臺,有不同的設備或開發者。我們今年下半年有必要有計劃地去做一個Pico base或者說Neo 2 base的開發者生態推進。”

7. Neo 2幕后:立項

Pico在2017底就已經發布了第一代Neo頭顯,并且還推出了基于超聲波技術的6DoF控制器,隨后在2018年初上市開賣。

盡管Pico在第一代Neo上做了很多探索,包括頭手雙6DoF等,但周宏偉表示,當時的環境只能定位于商業客戶,而沒法推向消費市場,主要原因包括:當時采用的超聲波技術整體體驗對消費級還不成熟;一體式VR 6DoF游戲內容生態還未成型。

周宏偉回憶說道:“我們2018年上半年有一些猶豫,但2018年下半年,思考了一下還是認為這個是大方向,而內容生態和產品技術也需要時間去做。我們在2018年下半年,9/10月份做的Neo 2項目立項。”

8. Neo 2幕后:光學 Or 電磁

Pico最初先為Neo 1配備了基于超聲波技術的6DoF控制交互,但Pico也很快就深刻體會到了超聲波技術的缺陷,所以拋棄超聲波技術幾乎是毫無懸念。

在評價超聲波技術時,周宏偉說道:“我們第一代用了超聲波,也做了大量工作,發現超聲波在接近一些物體時,比如墻面,超聲波的回聲干擾會影響整個定位的精度。我們發現這個挺難避免和解決,所以在2018年立項時,就把超聲波排除掉了。”

6DoF控制器要采用那種方案呢?這就涉及到在成本、性能、周期上的評估。周宏偉透露說,Pico在到底是用光學還是電磁上糾結了兩三個月,直到2018年年底才確定了Neo 2整體的平臺、技術方案和規格。

光學解決方案具有其優勢,這也是為什么微軟、Facebook都是采用光學解決方案,但也有其缺點。周宏偉說:“光學在精度和響應時間上具有一定優勢,相機幀率做得很高的話,效果會更好。但如果是用可見光的話,在不同的場景,特別暗的場景,定位性能可能會受到一些影響。”

對于Pico的選擇,其實還主要受研發周期的影響,而Pico最初則希望能在2019年底前能推出一款成熟的產品。周宏偉表示,如果用光學方案,涉及算法周期、供應鏈生產制造周期(模具、校準等)的拉長,最終可能會導致新產品整體周期增加半年以上。如果因為周期拉長到2020年下半年,周宏偉認為會錯過合適的市場窗口,本身Neo 2選擇的高通驍龍845平臺也會變得有點過時。

除了光學解決方案,電磁解決方案也是AR/VR行業熱衷之一,比如Magic Leap已經是采用電磁方案。另外根據專利,Facebook和索尼都有在研究光學+電磁的混合追蹤方式。

周宏偉說:“我們認為手柄級的電磁定位精度,已經可以到達Camera毫米級這樣的精度,非常接近。我們認為在消費級VR領域,這種追蹤已經夠了,所以從精度和時間上,我們選擇了電磁。其次,電磁還能帶來一個360度追蹤的好處,而用Camera做360度的成本和計算都特別挑戰,所以再對比一下,我們更傾向于選電磁。最后還有功耗和舒適性問題,頭上Camera會增加整個頭戴的重量,如果都以高幀率追蹤,會讓本身時間較短的頭戴變得更短。”

周宏偉繼續說道:“對比下來,我們傾向于電磁更加平衡。所以,在一番思考和決策后,我們最后就推出了這個以電磁追蹤技術為主導的6DoF控制追蹤方案。”

9. Neo 2幕后:新挑戰

新技術的集成會不可避免地帶來新問題,而這同樣給Pico Neo 2的研發提出了新挑戰。

顯而易見的挑戰當然是6DoF手柄控制器,而在2019年底,Pico也曾通過一段視頻簡單介紹了團隊在Neo 2手柄上的努力——如何提高精度并減低延時,比如提高定位刷新率、增益控制、算法優化以及抗干擾能力。

但意料之外的挑戰是,全新6DoF手部控制器追蹤對頭部追蹤提出的新高要求。因為當頭部定位的誤差積累到一定程度,會越來越明顯地影響手部控制器的定位準確性。周宏偉表示,頭部的性能會限制手柄的發揮,如果不提高頭部追蹤的定位精度,即使手柄精度很高,整體的追蹤效果也不會很好。

周宏偉說:“我們發現,頭的追蹤的定位要求比我們預想的要高。所以,我們做了很多傳感器的融合,很多算法的改進,包括濾波算法的提升。頭追蹤的定位精度提升也花了我們很多的時間。”

此外,生產一致性也是Pico Neo 2面臨的一個挑戰,新技術的集成同樣帶來新技術的融合一致性,對出廠產品的檢測、校準等提出了更嚴格的標準。周宏偉將這部分形容為一個相當復雜的過程。

10. Neo 2幕后:開發者的高要求

在讓消費者滿意之前,首先得要讓開發者滿意,否則沒有開發者支持的VR硬件平臺就成了空談。但開發者往往都會比大眾消費者更加挑刺,提出更高的體驗要求。

周宏偉說:“去年年底開始,我們重點都是在針對開發者的提升上面。比如硬件本身的提升,顯示色差、畸變等。還有最關心的追蹤定位——定位精度和延時體驗效果,我們延時處理的很好,但定位精度的確還有提升的空間,開發者給我們意見,希望我們更好地提升定位的精度。還有整個平臺的開發者需求支持,比如SDK完整性、文檔、標準接口。”

對于開發者提出的高要求,周宏偉認為有一部分原因是因為跟Oculus Quest的對標,他說:“這些開發者其實都在幫Quest做內容開發,我們因此有一個很高規格的對標。所以說,我們不能比別人差,至少大致在一個相似的水準才能被接受。從幾個層面來說,都在給我們提很高的要求,我們也在不斷提升自己,性能、SDK、軟件接口、標準化等都在應開發者的要求在自我提升。”

當然,對于周宏偉提及的很多開發者的要求,大部分發生在2019年底內容作品的引入工作中,而現在已經得到了解決或改善,這在Neo 2首發的15~20款游戲內容上得到體現。

周宏偉說:“前面2~3個月,我們做了很多這種提升的工作。因為大部分問題都解決了,他們能接受了,所以我們才能有20款左右。我們還有很多開發者也已經開始在移植了。”

11. 未來技術重點和Neo 3

毫無疑問,Pico會繼續努力提升Neo 2的體驗,包括周宏偉所說的進一步提升定位的精度,但顯然也需要儲備未來技術。

在強調提升Neo 2體驗時,周宏偉說道:“我們一定會沿著這個方向,提升6DoF體驗這個方向,繼續提升整個產品的體驗。未來3~5年,Pico會堅定在6DoF VR游戲主機方向上,持續投入迭代,同時持續增強我們的內容生態,讓更多更好的內容能夠在這個平臺上,這是我們大戰略,堅定不移地會往前推進,而且作為公司整個運營的一個核心戰略。從時間點來說,今年一定還是以這款產品來,Neo 3所有的東西應該看2021年。”

除了繼續提升Neo 2的體驗,周宏偉表示公司還將重點研發基于VR設備的MR技術以及裸手手部交互技術。

對于裸手手部交互,該技術體驗已經于2019年12月在Oculus Quest上推出,雖然目前的交互能力還有限,僅識別有限的手勢,但Facebook早已將裸手交互視為未來最有潛力的核心控制交互方式之一。未來,Pico用戶也有望在Neo系列設備上體驗到裸手交互的魅力。

對于基于VR設備的MR技術,其實基礎原型“透視功能”已經出現在Pico Neo 2上,我也有幸在1月份嘗試了該功能。我認為Neo 2的透視效果已經非常不錯了,跟Oculus的Passthrough一樣非常準確。但周宏偉想在這上面實現MR交互功能,而不是局限于透視效果。

周宏偉說:“這是一個挺重要的特點,可以提供基于VR的MR功能。但目前還不夠好,還不能作為一個商業場景應用讓開發者在上面開發游戲。不夠好主要是延時,動來動去的話還是有點暈有點卡,整個透視場景不夠非常非常流暢。里面關鍵技術是整個軟件的系統延時以及流暢性。”

12. 結尾

回到在2018年的采訪,周宏偉跟我分享了Pico團隊如何善用策略在AR/VR路上敏銳又踏實地穩中取進。現在,在這一次采訪中,Neo 2的故事讓我再次感受了Pico團隊敏銳踏實的穩中取進策略。希望這次的訪談內容也能夠幫助在讀的讀者更全面地了解Pico公司以及他們的最新產品Neo 2。

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